Potenziali segni di vita aliena rilevati sull’inospitale Venere

Gli scienziati hanno detto lunedì di aver rilevato su Venere un gas chiamato fosfina che indica che i microbi potrebbero abitare il vicino inospitale della Terra, un segno allettante di potenziale vita oltre la Terra.

I ricercatori non hanno scoperto forme di vita reali, ma hanno notato che sulla Terra la fosfina è prodotta da batteri che prosperano in ambienti affamati di ossigeno. Il team scientifico internazionale ha individuato per la prima volta la fosfina utilizzando il telescopio James Clerk Maxwell alle Hawaii e l’ha confermato utilizzando il radiotelescopio Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA) in Cile.

L’esistenza di una vita extraterrestre è stata a lungo una delle questioni fondamentali della scienza. Gli scienziati hanno utilizzato sonde e telescopi per cercare “firme biologiche” – segni indiretti di vita – su altri pianeti e lune nel nostro sistema solare e oltre.

“Con ciò che attualmente sappiamo di Venere, la spiegazione più plausibile per la fosfina, per quanto fantastica possa sembrare, è la vita”, ha detto l’astrofisica molecolare del Massachusetts Institute of Technology e coautrice dello studio Clara Sousa-Silva.

“Dovrei sottolineare che la vita, come spiegazione per la nostra scoperta, dovrebbe essere, come sempre, l’ultima risorsa”, ha aggiunto Sousa-Silva. “Questo è importante perché, se è fosfina, e se è vita, significa che non siamo soli. Significa anche che la vita stessa deve essere molto comune e devono esserci molti altri pianeti abitati in tutta la nostra galassia”.

Venere non è stata al centro della ricerca di vita altrove nel sistema solare, con Marte e altri mondi che hanno ricevuto maggiore attenzione.

La fosfina, un atomo di fosforo a cui sono attaccati tre atomi di idrogeno, è altamente tossica per le persone.

I telescopi terrestri come quelli usati in questa ricerca aiutano gli scienziati a studiare la chimica e altre caratteristiche degli oggetti celesti.

La fosfina è stata osservata a 20 parti per miliardo nell’atmosfera venusiana, una traccia di concentrazione. Greaves ha detto che i ricercatori hanno esaminato potenziali fonti non biologiche come vulcanismo, meteoriti, fulmini e vari tipi di reazioni chimiche, ma nessuna sembrava praticabile. La ricerca continua per confermare la presenza della vita o per trovare una spiegazione alternativa.

Venere è pianeta più vicino alla Terra. Simile nella struttura ma leggermente più piccolo della Terra, è il secondo pianeta dal sole. La Terra è la terza.

Venere è avvolta in un’atmosfera densa e tossica che intrappola il calore. Le temperature di superficie raggiungono un bruciante 880 gradi Fahrenheit (471 gradi Celsius), abbastanza caldo da sciogliere il piombo.

“Posso solo speculare su ciò che la vita potrebbe sopravvivere su Venere, se davvero è lì. Nessuna vita sarebbe in grado di sopravvivere sulla superficie di Venere, perché è completamente inospitale, anche per biochimiche completamente diverse dalle nostre”, ha detto Sousa-Silva. “Ma molto tempo fa, Venere avrebbe potuto avere vita sulla sua superficie, prima che un effetto serra impazzito rendesse la maggior parte del pianeta completamente inabitabile”.

Alcuni scienziati hanno sospettato che le alte nubi venusiane, con temperature miti intorno agli 86 gradi Fahrenheit (30 gradi Celsius), potrebbero ospitare microbi aerei che potrebbero sopportare un’acidità estrema. Queste nuvole sono circa il 90% di acido solforico. I microbi terrestri non potrebbero sopravvivere a quell’acidità.

“Se si tratta di microrganismi, avrebbero accesso a un po’ di luce solare e acqua, e forse vivrebbero in goccioline liquide per impedire la disidratazione, ma avrebbero bisogno di un meccanismo sconosciuto per proteggersi dalla corrosione da acido”, ha detto Greaves.

Sulla Terra, i microrganismi in ambienti “anaerobici” – ecosistemi che non dipendono dall’ossigeno – producono fosfina. Questi includono gli impianti di depurazione, le paludi, le risaie, le paludi, i sedimenti lacustri e gli escrementi e i tratti intestinali di molti animali. La fosfina nasce anche in modo non biologico in alcuni ambienti industriali.

Per produrre fosfina, i batteri terrestri assorbono fosfato da minerali o materiale biologico e idrogeno.

“Abbiamo fatto del nostro meglio per spiegare questa scoperta senza la necessità di un processo biologico. Con la nostra attuale conoscenza di fosfina, Venere e geochimica, non possiamo spiegare la presenza di fosfina nelle nuvole di Venere. Ciò non significa che sia la vita. Significa solo che un processo esotico sta producendo fosfina e la nostra comprensione di Venere ha bisogno di lavoro “, ha detto Sousa-Silva.

Venere dovrebbe essere ostile alla fosfina. La sua superficie e la sua atmosfera sono ricche di composti dell’ossigeno che reagirebbero rapidamente e distruggerebbero la fosfina.

L’amministratore della NASA Jim Bridenstine su Twitter ha definito le nuove scoperte “lo sviluppo più significativo finora nella costruzione del caso per la vita al di fuori della Terra”. Tra le missioni che l’agenzia spaziale statunitense sta attualmente valutando c’è quella che invierebbe una sonda atmosferica su Venere.

“È ora di dare la priorità a Venere”, ha scritto Bridenstine.

Mentre precedenti veicoli spaziali robotici hanno visitato Venere, potrebbe essere necessaria una nuova sonda per confermare la vita.

“Fortunatamente, Venere è proprio accanto”, ha detto Sousa-Silva. “Così possiamo letteralmente andare a controllare”.

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