Laghi sepolti di acqua liquida scoperti su Marte

Tre laghi sotterranei sono stati rilevati vicino al polo sud di Marte. Gli scienziati hanno anche confermato l’esistenza di un quarto lago, la cui presenza è stata accennata nel 2018.

L’acqua liquida è vitale per la biologia, quindi la scoperta sarà di interesse per i ricercatori che studiano il potenziale di vita in altre parti del Sistema Solare.

Ma si ritiene che i laghi siano anche estremamente salati, il che potrebbe rendere difficile la sopravvivenza di qualsiasi vita microbica in essi.

La sottile atmosfera di Marte significa che la presenza di acqua liquida sulla superficie è quasi impossibile. Ma l’acqua potrebbe rimanere liquida sotto terra.

L’ultima scoperta è stata fatta utilizzando i dati di uno strumento radar sulla sonda Mars Express dell’Agenzia spaziale europea (Esa), che orbita attorno al Pianeta Rosso dal dicembre 2003.

Nel 2018, i ricercatori hanno utilizzato i dati del radar Marsis per riportare i segni di un lago sotterraneo largo 20 km situato a 1,5 km sotto i depositi stratificati del polo sud di Marte, una spessa calotta polare formata da strati di ghiaccio e polvere.

Tuttavia, tale scoperta si basava su 29 osservazioni raccolte da Marsis tra il 2012 e il 2015. Ora, un team che include molti degli stessi scienziati dello studio del 2018 ha analizzato un set di dati molto più grande di 134 profili radar raccolti tra il 2010 e il 2019.

“Non solo abbiamo confermato la posizione, l’estensione e la forza del riflettore dal nostro studio del 2018, ma abbiamo trovato tre nuove aree luminose”, ha detto la coautrice Elena Pettinelli dell’Università Roma Tre in Italia.

“Il lago principale è circondato da corpi di acqua liquida più piccoli, ma a causa delle caratteristiche tecniche del radar e della sua distanza dalla superficie marziana, non possiamo determinare in modo definitivo se sono interconnessi”.

Il team ha preso in prestito una tecnica comunemente utilizzata nelle indagini sugli ecoscandagli radar dei laghi sub-glaciali in Antartide, Canada e Groenlandia, adattando il metodo per analizzare i dati di Marte.

“L’interpretazione che meglio concilia tutte le prove disponibili è che i riflessi ad alta intensità (da Marte) provengono da estese pozze di acqua liquida”, ha detto il coautore Sebastian Lauro, anche lui dell’Università Roma Tre.

Non c’è abbastanza calore a queste profondità per sciogliere il ghiaccio, quindi gli scienziati ritengono che l’acqua liquida debba contenere alte concentrazioni di sali disciolti. Questi sali chimici (diversi da quelli che utilizziamo sulle nostre patatine) possono abbassare significativamente il punto di congelamento dell’acqua.

Infatti, recenti esperimenti hanno dimostrato che l’acqua con sali disciolti di magnesio e calcio perclorato (un composto chimico contenente cloro legato a quattro ossigeni) può rimanere liquida a temperature di -123 ° C.

“Questi esperimenti hanno dimostrato che le salamoie possono persistere per periodi di tempo geologicamente significativi anche alle temperature tipiche delle regioni polari marziane (notevolmente al di sotto della temperatura di congelamento dell’acqua pura)”, ha detto la coautrice Graziella Caprarelli, della University of Southern Queensland, Australia.

“Pertanto riteniamo che qualsiasi processo di formazione e persistenza di acqua sub-ghiacciata sotto le calotte polari di ghiaccio richieda che il liquido abbia un’elevata salinità”.

Se la vita possa sopravvivere in tali condizioni dipende da quanto sono salate queste pozze marziane. Sulla Terra, solo tipi molto specifici di microbi, noti come alofili, possono sopravvivere negli specchi d’acqua più salati.

Roberto Orosei, capo scienziato dell’esperimento Marsis, ha dichiarato: “Mentre l’esistenza di un singolo lago sub-glaciale potrebbe essere attribuita a condizioni eccezionali come la presenza di un vulcano sotto la calotta glaciale, la scoperta di un intero sistema di laghi implica che il loro processo di formazione è relativamente semplice e comune e che questi laghi sono probabilmente esistiti per gran parte della storia di Marte.

“Per questo motivo, potrebbero ancora conservare tracce di qualsiasi forma di vita che potrebbe essersi evoluta quando Marte aveva un’atmosfera densa, un clima più mite e la presenza di acqua liquida sulla superficie, simile alla Terra primordiale”.

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