Un trio di scienziati vince il Nobel per aver identificato il virus dell’epatite C

Di Mirko Fallacia

Oggi, alle prime luci dell’alba, due americani e un britannico hanno vinto il Premio Nobel per la medicina 2020 per aver identificato il virus dell’epatite C, in un lavoro che dura da decenni che ha contribuito a limitare la diffusione della malattia mortale e sviluppare farmaci antivirali per curarla.

Le scoperte degli scienziati Harvey Alter, Charles Rice e il britannico Michael Houghton hanno fatto sì che ora ci fosse una possibilità di sradicare il virus dell’epatite C, un obiettivo che l’Organizzazione mondiale della sanità vuole raggiungere nel prossimo decennio.

“È così ultraterreno – è qualcosa che non pensi accadrà mai”, ha detto Alter, 85 anni, dopo aver sollevato il telefono solo dopo una terza chiamata prima dell’alba da Stoccolma. “È la migliore sveglia che abbia mai avuto”.

Il trio condivide il premio di 10 milioni di corone svedesi (953.717,97 euro) per aver scoperto e dimostrato che un virus trasmesso dal sangue potrebbe causare l’epatite C, che affligge più di 70 milioni di persone e causa circa 400.000 morti ogni anno.

“Questa è un’enorme notizia: riaccenderà senza dubbio gli sforzi per eliminare l’epatite C come minaccia globale entro il 2030”, ha affermato Gregory Dore, capo del Viral Hepatitis Clinical Research Program presso il Kirby Institute di Sydney, in Australia.

Le candidature per il premio di quest’anno hanno preceduto la diffusione globale della nuova pandemia di coronavirus, ma la scelta dei vincitori riconosce l’importanza di identificare un virus come primo passo per vincere la battaglia contro una nuova malattia, ha dichiarato Thomas Perlmann, segretario generale dell’Assemblea del Nobel.

È il secondo premio Nobel per la medicina assegnato per la ricerca sull’epatite dopo che Baruch Blumberg vinse nel 1976 per aver determinato che una forma di epatite trasmessa dal sangue era causata da un virus che divenne noto come epatite B.

“Prima della scoperta del virus dell’epatite C era un po’ come fare una trasfusione di sangue alla roulette russa”, ha detto il membro del Comitato Nobel Nils-Goran Larsson, aggiungendo che milioni di persone ora potevano ricevere trasfusioni e prodotti sanguigni sicuri.

Secondo l’OMS, quasi 3 milioni di malati di epatite C sono coinfettati con il virus dell’immunodeficienza umana (HIV) che causa l’AIDS.

Il premio condiviso riconosce la ricerca risalente agli anni ’60, quando Alter, che lavorava presso il National Institutes of Health (NIH) degli Stati Uniti, scoprì che la malattia del fegato poteva essere trasmessa da trasfusioni di sangue non causate dall’epatite A o B.

Era un team guidato da Houghton, che all’epoca lavorava per l’azienda farmaceutica Chiron, che a metà degli anni ’80 è stato in grado di creare un clone di un nuovo virus da frammenti trovati nel sangue di uno scimpanzé infetto.

Questo virus, appartenente alla famiglia dei Flavivirus, è stato denominato Epatite C. La sua identificazione ha permesso di sviluppare test per lo screening delle scorte delle banche del sangue e ridurre notevolmente la diffusione della malattia, che può causare cirrosi e cancro al fegato.

L’ultimo pezzo del puzzle arrivò quando Rice, all’epoca alla Washington University di St Louis, fu in grado di utilizzare l’ingegneria genetica per generare una versione del virus dell’epatite C e dimostrare che da solo poteva causare sintomi in uno scimpanzé paragonabili a un’infezione negli esseri umani.

Mentre sono ora disponibili trattamenti antivirali efficaci. La flessibilità sui prezzi per i paesi più poveri sarà vitale per mettere a portata di mano l’obiettivo di eradicazione dell’OMS, affermano gli esperti.

Alter è ancora affiliato al NIH mentre Houghton è professore di virologia all’Università di Alberta. Rice ha guidato il Center for the Study of Hepatitis C presso la Rockefeller University fino al 2018 e rimane attivo.

La Fondazione Nobel ha annullato il tradizionale banchetto, che costituisce il fulcro delle celebrazioni di dicembre, e distribuirà medaglie e diplomi in un evento televisivo piuttosto che dal vivo a Stoccolma.

La medicina è il primo dei premi Nobel assegnati ogni anno. I premi per i risultati in scienza, pace e letteratura sono stati assegnati dal 1901 e sono stati creati per volontà dell’inventore e uomo d’affari della dinamite Alfred Nobel.

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